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La humedad de Marte sorprende a la ‘Phoenix’

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6/9/2008 Edición Impresa CIENCIA

La humedad de Marte sorprende a la ‘Phoenix’

  1. • El aire está muy cargado, pero en el suelo no hay ni rastro
ANTONIO MADRIDEJOS
BARCELONA

El medidor de conductividad del robot Phoenix ha descubierto elevados niveles de humedad en el aire de Marte, pero cuando el mismo instrumento se ha dedicado a analizar el suelo ha comprobado que es extraordinariamente seco, informó ayer el Jet Propulsion Laboratory (JPL), el centro de la NASA que coordina la misión. Resulta sorprendente: si la humedad ambiental es elevada, las rocas deberían mostrar algún vestigio, pero no es así.
Observaciones previas auguraban grandes posibilidades de encontrar humedad en el suelo. En una de esas mediciones, por ejemplo, el aparato de conductividad –situado en el extremo del brazo robótico– detectó cambios bruscos en la humedad relativa, desde casi el 0% por la mañana hasta casi el 100% por la noche, explica Aaron Zent, científico encargado de los aspectos termales y de electroconductividad de la sonda: “Si hay vapor de agua en el aire –prosigue–, la superficie expuesta a ese aire tendría que tener moléculas adheridas, incluso a temperaturas por debajo del punto de congelación”. Sin embargo, todas las mediciones revelan un suelo extremadamente seco. “Es asombroso. Tal vez sea demasiado pequeño para su detección, aunque aún no hemos terminado de buscar”, agrega Zent.
Una de las razones para enviar el instrumento de conductividad a Marte fue justamente para ver si el permafrost (hielo subterráneo) podía tener una película de agua no congelada. La sonda mide cómo la electricidad se mueve por el suelo de un lugar a otro y detecta así capas de agua de un grosor de hasta una molécula. En las regiones terrestres en donde abunda el permafrost, como en Siberia y Canadá, la fina capa de agua líquida llega a albergar vida microbiana. En julio, las pruebas de laboratorio realizadas en el vehículo aseguraron la existencia de agua en marte. La muestra que lo confirmó fue extraída de una perforación en el suelo de unos cinco centímetros.

MISIÓN PRORROGADA
El equipo de la sonda está pensando en variar la estrategia seguida hasta ahora para tomar medidas de la humedad del suelo. Hasta ahora, se introducían las puntas del instrumento sobre suelo que la pala todavía no había tocado y, por tanto, lejana a la capa de hielo subterráneo. Ahora van a usar la pala primero para retirar suelo y así insertar las puntas en lugares más cercanos al hielo. La misión de la Phoenix, que se posó el 25 de mayo cerca del polo Norte marciano, debía durar tres meses. Sin embargo, en vista de los éxitos, se ha prorrogado hasta finales de mes.

http://www.elperiodico.com/default.asp?idpublicacio_PK=46&idioma=CAS&idnoticia_PK=541442&idseccio_PK=1021&h=080906

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Written by Ricardo Paulo Javier

septiembre 6, 2008 a 5:04 am

Publicado en Uncategorized

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